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Historia


Breve historia de la Sociedad de Ayuda Legal de Cleveland

Durante más de un siglo, la Sociedad de Ayuda Legal de Cleveland ha brindado servicios legales gratuitos a personas que no pueden pagar la contratación de un abogado.

Incorporada el 10 de mayo de 1905, es la quinta sociedad de ayuda legal más antigua del mundo.

Legal Aid se fundó aquí para brindar asistencia legal a personas de bajos ingresos, principalmente inmigrantes. Dos abogados privados, Isador Grossman y Arthur D. Baldwin, organizaron Legal Aid. El Sr. Grossman fue su único abogado de 1905 a 1912. De 1912 a 1939, la Sociedad, "apoyada por donaciones privadas", contrató firmas de abogados externas para brindar servicios legales. El juez testamentario Alexander Hadden se desempeñó como presidente de la junta de la Sociedad hasta 1920 y fue presidente honorario hasta 1926.

En 1913, Legal Aid se convirtió en una agencia autónoma del Community Fund (ahora United Way). A principios de la década de 1960, la Sociedad dejó de contratar abogados externos y estableció su propio personal. Se convirtió en concesionario de la Oficina de Oportunidades Económicas, "predecesora de la Corporación de Servicios Legales", en 1966. Continúa recibiendo fondos de United Way y la Corporación de Servicios Legales.

En su primer año completo de funcionamiento, Legal Aid representó a 456 clientes. En 1966, bajo el liderazgo del entonces director y más tarde juez del Tribunal de Causas Comunes Burt Griffin, la Sociedad estableció cinco oficinas en vecindarios de bajos ingresos de Cleveland. Para 1970, unos 30,000 residentes de bajos ingresos estaban siendo atendidos por 66 abogados de Asistencia Legal en casos civiles, penales y juveniles. En la actualidad, la Sociedad de Ayuda Legal de Cleveland atiende a los condados de Ashtabula, Cuyahoga, Geauga, Lake y Lorain. Somos la única organización de ayuda legal civil en el noreste de Ohio. Con un personal de 63 abogados y 38 empleados administrativos/de apoyo, Legal Aid también cuenta con una lista de voluntarios de más de 3,000 abogados, de los cuales casi 600 participan en un caso o clínica en un año determinado.

Un enfoque de Legal Aid en sus primeros años fue trabajar para la aprobación de leyes dirigidas a prácticas desmedidas de empresas que se aprovechaban de personas de bajos ingresos. El primer informe anual de la Sociedad se refiere a una medida para regular a los prestamistas que cobraban a los pobres tasas de interés del 60% al 200%.

Incluso antes de que la Sociedad se incorporara formalmente, sus fundadores intentaron remediar la notoria explotación de los pobres por parte de los jueces de paz de los municipios en los llamados "Tribunales de Pobres". Los jueces se desplazaron libremente por Cleveland, que no tenía tribunal propio. El juez Manuel Levine, fideicomisario de Legal Aid durante 32 años, fue el autor principal del proyecto de ley que en 1910 creó el primer tribunal municipal de Ohio. La creación de ese tribunal finalmente condujo a la desaparición de los juzgados de justicia explotadores de los tribunales de paz en el estado. También en 1910, la Sociedad aseguró la aprobación de un proyecto de ley que condujo a la creación del primer tribunal de reclamos menores del mundo. La corte de reclamos menores fue ampliamente imitada en todo el país.

A través de los años, Legal Aid ha ayudado a generar cambios sistémicos. Ha presentado numerosas demandas colectivas, que dieron como resultado cambios que afectaron la vida de muchos.

Las demandas colectivas exitosas abordaron una variedad de temas que van desde la discriminación racial en la selección del sitio para la vivienda pública y en la contratación y promoción de la policía y los bomberos de Cleveland hasta la terminación de los beneficios por discapacidad del SSI y del Seguro Social para los beneficiarios sin evidencia de mejoría médica. Otros litigios trajeron mejoras a las cárceles y hospitales psiquiátricos del área y establecieron el derecho a un abogado en procedimientos de internamiento y en casos de delitos menores.

En 1977, Legal Aid prevaleció en una decisión histórica de la Corte Suprema de EE. UU. sobre los derechos de una familia extensa a vivir junta en Moore v. City of East Cleveland.

Las actividades de desarrollo económico de Legal Aid ayudaron a dar como resultado la formación de Hough Area Development Corporation en la década de 1960. Los casos de asistencia legal lograron mejoras en los centros de detención para jóvenes y adultos, ampliaron las oportunidades de educación vocacional para los veteranos de la guerra de Vietnam a los que se les negaron ciertos beneficios de la Ley GI y obtuvieron beneficios para las víctimas de la contaminación del aire industrial.

Actualmente, los abogados de Legal Aid están trabajando para brindar justicia a los clientes de servicios públicos de bajos ingresos, protección contra prácticas de préstamos abusivos y alivio para las víctimas de escuelas propietarias fraudulentas.

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